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La actividad investigadora, principal seña de identidad de la Universidad de Cantabria
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La investigación de calidad, es una de las principales marcas diferenciadoras y fortalezas de la UC. Así, el impacto de CCI se refleja claramente a nivel de productividad científica: el nº de publicaciones indexadas en el primer 1er cuartil entre 2008-2013 se incrementó un 51,5% (y +24% el nº de publicaciones JCR); habiéndose convertido en la 2ª universidad española en cuanto a impacto mundial de las publicaciones científicas de sus autores (SCIMAGO 2013) y en la  en cuanto al porcentaje de publicaciones que se sitúan en el primer decil de las revistas internacionales de cada área por índice de impacto (SCIMAGO 2013)

Respecto a la captación de fondos, destaca el incremento exponencial experimentado en la financiación internacional, que se ha duplicado en ese periodo, lo que ha situado a la UC como la 9ª universidad española en consecución de proyectos europeos por profesor (IUNE 2014).

Así, la UC se mantiene como la 4ª universidad española en cuanto a captación de fondos por profesor por proyectos con empresas, prestación de servicios y consultorías  (IUNE 2014).

Finalmente, existe un dato imprescindible: el Área Estratégica de Física y Matemáticas de CCI ha logrado que la UC haya aparecido por 1º vez en su historia en el Ranking de Shanghái: en 2013 se situó en el intervalo de las 151-200 mejores universidades del mundo en el área de Física.​

A pesar de este posicionamiento nacional, la evolución global de captación de fondos para I+D ha experimentado un descenso del 64% entre 2008 y 2013 (de 38,92M€ a 14M€ en 2013). Éste se desglosa en la caída (y desaparición) de convocatorias nacionales de financiación competitiva: ha pasado de 23,83M€ en 2008 a 4M€ en 2013, bajando un 83% (esta caída incluye la propia desaparición de los fondos CEI). Además ha descendido la investigación contratada, que ha sufrido una disminución de un 34% desde los 15,09M€ en 2008 a las 9,97M€ en 2013 (ver Tabla III. Indicadores Anexo).

En términos globales, la UC ha logrado captar entre 2009-2014, más de 60M a través de financiación contratada, manteniendo, pese a la coyuntura descrita, los datos del periodo anterior.

Destaca el incremento del 8,33% en el nº de contratos con empresas y el aumento del peso de la investigación contratada con respecto al total de fondos captados: del 35% al 69% (E3.3). Asimismo, la cifra de financiación contratada captada a través de administraciones "no nacionales" (inexistente en 2008), ascendió en 2013 a 1,9M€, de la mano, principalmente, de IH Cantabria.

Con respecto a la investigación competitiva internacional, en el acumulado 2008-2014, la UC ha duplicado la captación de fondos, pues ha conseguido 14,3M€ en un total de 72 proyectos (52 del FP7), 7 de ellos coordinados (presentadas 212 propuestas), frente a los 3,6M€ del periodo 2002-2007 (superando con creces el objetivo de CCI de incremento en un 15%). La media por proyecto llegó casi a los 250.000 euros en 2013, año en que se alcanzaron 3,7M€ de financiación captados, casi 1 millón más que en 2012. Se ha logrado duplicar, además, el nº de empresas participantes en este tipo de proyectos.

Este éxito se ha logrado gracias al creciente interés de los grupos de investigación y al impulso de la Oficina de Proyectos Europeos e Internacionales (OPEII B2.14), creada en 2010, que ha demostrado su eficacia y captado fondos para su sostenimiento.

Gracias a la captación de fondos por parte de la UC, entre 2008 y 2014 se ha producido un incremento superior al 24% en el personal dedicado a I+D contratado con cargo a fondos ajenos al presupuesto universitario (417 personas en 2013).

Finalmente, se ha producido un aumento de los sexenios vivos en casi un 30%, y se ha duplicado el nº de patentes nacionales concedidas anualmente entre 2008 y 2013.